夢ナビ夢ナビは、さまざまな言葉をデータベースから検索・閲覧し、将来の進路を決める“きっかけ”を提供します。

講義No.00315

技術の進歩によって星が続々見つかる

望遠鏡がとらえた惑星の真実

 天体と惑星。同じような意味で使われがちですが、「惑星」は意味が限定されるので注意が必要です。天体は、単に宇宙の中にある物体のことで、直径10m程度でも天体と呼びます。一方の惑星は、「冥王星が惑星でなくなった」と話題になったように、その定義が設けられています。
 「惑星」とはそもそも“Planet”の訳語ですが、Planetはギリシア語の「動き回るもの」を語源としているので、まさしく漢字が表わしている通り「動き回る」のです。その存在は天体望遠鏡の発明以前から知られており、星座を構成する星と違い、時期によって場所が変わる点が注目されていました。
 明るい惑星は肉眼でも観察できますが、現在のように太陽系の惑星が多く発見されたのはガリレオ・ガリレイが天体望遠鏡を発明したおかげです。その後、天体望遠鏡がさらなる進歩を遂げ、18世紀に天王星、19世紀に海王星、20世紀に冥王星といった地球から遠く離れた惑星の発見につながったのです。

冥王星が惑星でなくなったワケ

 ところが先に述べたように、冥王星は一度惑星として華々しいデビューを飾ったにもかかわらず、2006年に惑星の定義が見直された結果、惑星とは見なされないことになってしまいました。望遠鏡の性能が上がるにつれて、冥王星付近には冥王星と似たような天体がたくさんあることがわかってきたからです。
 よくよく観測してみると冥王星は惑星というには小さ過ぎます。また、軌道もほかの8個の惑星とは異なり、海王星の重力の影響を強く受けて、楕円軌道を描いています。こうした背景から惑星は、「自分の重力で丸くなっていて、太陽の周りを公転しており、軌道上のほかの天体を一掃しているもの」と定義されることになり、冥王星は惑星から外れることになりました。
 かつて教科書に正解として掲載されたことでも、時が経ち、技術が進歩するにともなって新しい真実に取って代わられるのも科学の面白いところです。

宇宙のどこに生命はいるだろうか?

夢ナビライブ2017 東京会場

アイコン

地球外生命体を見つける挑戦

アイコン

宇宙の「生命」どうやって探す?

アイコン

地球に対する加熱と冷却

アイコン

講義を視聴する(30分)

この学問が向いているかも 惑星地球学

東京工業大学
理学院 地球惑星科学系 教授
中本 泰史 先生

先生の他の講義を見る
メッセージ

 大学で惑星科学の勉強をしたいと思ったら、高校生の間は、数学から物理学化学、地学、生物学と、幅広く興味を持って勉強することをお薦めします。惑星科学では、どんなものの見方も役に立ちます。しかし、全部の科目をまんべんなく勉強するのはしんどいですよね。そういう場合は、一部だけでもいいです。得意技を身につけましょう。その得意分野から惑星科学の勉強に入り、大学で幅を広げていけばよいでしょう。がんばってください。

先生の学問へのきっかけ

 決定的だったのは、大学で聞いたある教授の講義です。しかし、子どもの頃から関心は持っていました。小学生の頃、偶然手にした図鑑で星に興味を持ち、星や惑星、銀河にまつわる自然のからくりに触れ、面白みを感じました。大学生になって、地球の風景の延長線上にあって、手で触れられそうな惑星を面白いと感じました。そしてその頃、ある教授の講義で惑星形成論のおもしろさに圧倒され、この学問を深く学びたいと思いました。後からわかったことですが、その教授は私が中学・高校時代に好きだった天文学の本の著者でした。

先輩たちはどんな仕事に携わっているの?

大学教員、国立研究機関研究員、大学研究員、電機メーカー人工衛星開発、情報処理会社ソフト開発、石油会社プラント技術、電子機器メーカー開発、官公庁測量、コンサルタント会社システムエンジニア、会計監査法人アクチュアリ
(以上は全て、大学院[修士、博士]卒業後の進路)

大学アイコン
中本 泰史 先生がいらっしゃる
東京工業大学に関心を持ったら

 東京工業大学は、1881年の創立以来理工系総合大学として時代を切り拓いてきました。2016年には、大隅良典栄誉教授がノーベル生理学・医学賞を受賞するなど世界トップレベルの研究を行う大学として高い評価を受けています。現在、本学は日本初となる学部と大学院を統合した「学院」を設置するなど、大きな改革に取り組んでいます。学生が自らの興味に基づいて体系的に学べるカリキュラムを用意するとともに、全ての人がベストパフォーマンスを発揮できる教育・研究環境を実現して、よりよい未来の創造に貢献する人材を育てます。

TOPへもどる